Associação Catarinense de Preservação da Natureza
Blumenau, 15 de Outubro de 2019

NOTÍCIAS

Árvores da savana africana sofrem mais sem predadores

.: 11 / Jan / 2008

Pode chamar de “a regra das conseqüências imprevistas” - baixe a guarda porque uma ameaça foi embora e um inimigo inesperado surge e te dá uma bordoada. E uma nova pesquisa mostra que isso se aplica até às árvores acácias africanas.

Durante milhares de anos esses arbustos espinhosos providenciaram comida e abrigo para uma espécie agressiva de formigas, que, por sua vez, protegiam as árvores do ataque de animais que tentavam comer suas folhas.

O comportamento, chamado de mutualismo, é um bom negócio para tanto árvores quanto formigas.

Cientistas estudando o declínio dos grandes animais na África se perguntaram o que aconteceria se eles não mais comessem as folhas. Para verificar, isolaram algumas acácias para que elefantes, girafas e outros animais não chegassem perto.

Surpreendentemente, depois de alguns anos, as árvores começaram a aparecer doentes e cresciam mais lentamente que suas parentes que estavam em contato com os predadores.

Ao que parece, sem animais para comer suas folhas, as árvores não mais se preocupavam em cuidar de suas formigas - elas reduziam a produção de néctar e faziam menos espinhos inchados para servir de casa para os insetos.

O resultado: As formigas protetoras ou começavam a danificar a planta ou eram substituídas para outros insetos, que faziam buracos em seus troncos.

“Embora esse mutualismo entre formigas e plantas provavelmente tenha evoluído ao longo de uma escala de tempo muito longa, tudo se desfaz muito, muito rápido”, afirmou Todd Palmer, professor assistente de zoologia da Universidade da Flórida. “Ao longo de apenas 10 anos, descobrimos que quando os mamíferos não podiam comer as plantas, elas deixavam de ter utilidade para as formigas, e começavam a reduzir seus pagamentos em forma de néctar", Palmer, que está atualmente no Quênia, explicou em entrevista por e-mail. As descobertas do pesquisador estão na edição desta sexta da revista “Science”.

“Se você tivesse me perguntado há 10 anos ‘o que aconteceria se você tirasse os grandes mamíferos do sistema’, eu teria respondido ‘aposto que as árvores ficariam bem felizes’”, disse ele.

No entanto, porque os grandes animais são a força por trás dos sistema de pagamento de benefícios às formigas, sem eles, os insetos começam a passar fome e suas colônias ficam menores. Algumas formigas diminuem seu comportamento de defesa e começam a formar colônias de insetos que penetram nas plantas para extrair o açúcar. Outras são substituídas por novas espéceis de formigas que comiam em outros lugares e encorajam a presença de besouros que furam a madeira, fazendo buracos onde as formigas podem viver.

"Essa é uma lição que tirei da pesquisa: o declínio induzido por humanos dos grandes herbívoros da África pode ter algumas conseqüências muito dramáticas e nada óbvias para as comunidades das áreas onde esses mamíferos vivem”, diz Palmer.

Ted Schultz, entomologista do Museu de História Natural do Instituto Smithsonian afirmou que descoberta de que a retirada dos animais piorava a vida das plantas é “surpreendente e não é o tipo de coisa que poderia ter sido prevista com antecedência”.

Schultz, que não participou da pesquisa de Palmer, disse que o relatório mostra que mutualismos têm um equilíbrio delicado e complexo. “O sistema relatado aqui é um equilíbrio de um número de atores - as árvores, os mamíferos, o grupo principal de formigas e outras três espécies de insetos. Retire um dos atores, os mamíferos, e todos os outros se reorganizam de uma forma que dificilmente poderíamos prever”, disse ele.

Mas, podem as árvores recuperar suas formigas protetoras se os grandes animais voltarem? É o que Palmer quer descobrir ao expor novamente as mesmas plantas aos mamíferos, “para ver quão rápido as árvores vão reintroduzir seus investimentos nas formigas, e, em resposta, se esse investimento será suficiente ou será muito pouco tarde demais”.

Fonte: Globo Online


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